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Kampala Boxing Club: Dreams For A Better Life In Uganda

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Kampala – Uganda… Not visible from the street in a basement hidden under the bleachers of the old Nakivubu Stadium, along the crowded Kafumbe Mukasa Road, walls stripped and covered of mildew, neon lights without much life hang from a humidity ceiling swollen and sweaty, so is the Kampala Boxing Club, the oldest and prestigious boxing arena of the vital Uganda an asset from 1951 and still in operation.

At the KBC, the best boxers in Uganda train themselves. From this basement, which wrapped up in the dim lighting, has trained athletes at the international level. Some are the caliber of Kassim Ouma and John “The Beast” Mugabi, two former world-wide champions middleweight and Mustapha Wasaja, Olympic Gold Metal winners in 1974.

There are approximately 200 boxers of all the ages and categories and every day, divided into three teams.  They must thread their wrinkled and worn boxing gloves each day to begin to live our their dreams of becoming professional boxers.  They must be able to win their difficult matches in order to enjoy a worthwhile life in Uganda a country full of poverty and one that lacks opportunities for these young men and women.

These fighters are fathers with families, they may be university students who have not been able to finish their studies because their parents could not afford it.  So many live on irregular and intense activities, many have jobs and are underpaid. Some are employees at a local bank or stall keepers,  rich or poor, for pro and con Museveni’s,  Christians and Muslims, they are all equal once they cross the threshold of Kampala Boxing Club. Although they all have differences, they all see the same dreams.

I met the store clerk Daniel Akwero, 22 years old, in a small show store in Kampala Road. He told me that he makes very little each week,  hardly enough to pay the rent of the room he rents where he lives with his wife and two sons. He told me that If he was  successful in becoming a professional boxer everything would change for him and his family.

Under the guidance of the coaches, Edwin Mosley and Mohamed (Medium) Hassan, many of these boxers go through hard training each day, in order to prepare for that one fight that could change their lives.

Their training is even more difficult in this poor city.  They don’t have the benefit of special equipment, the latest in prize fighting techniques, computer programs and cameras to help them improve their techniques.

No personal trainers, nothing but some old stuffed rag bags and used automobile tires that they must use to launch their powerful punches.  These worn and tired pieces of equipment must continue to take these blows, from these dreamers who in many cases use their training to vent their anger and to help them forget for even a few hours, the quotidianità (everyday life), this dream world that has been erected around a make shift boxing ring made of wood benches.

Their dream ends each day when they remove their boxing gloves and return to the realities of their lives in the jungle of Kampala. Their dreams end for the day and will begin again tomorrow.

[box_light]Italian Version[/box_light]

Kampala – Uganda
Non più di cento metri quadrati di superficie, un seminterrato nascosto sotto le gradinate del vecchio Nakivubu Stadium, lungo l’affollatissima Kafumbe Mukasa Road, pareti scrostate e ricoperte di muffa, luci al neon che penzolano senza vita da un soffitto pregno di umidità e sudore: così si presenta il Kampala Boxing Club, la più vecchia e prestigiosa palestra di pugilato della capitale ugandese, attiva sin dal 1951.

Qui si allenano i migliori pugili dell’Uganda. Da questo scantinato, avvolto nella penombra, hanno spiccato il volo atleti di livello internazionale del calibro di Kassim Ouma e John “The beast” Mugabi, due ex campioni mondiali dei pesi medi e Mustapha Wasaja, medaglia d’oro olimpica nel 1974.

Sono circa 200 i pugili, di tutte le età e categorie, che, ogni giorno, divisi in tre turni, infilano i loro sgualciti e consunti guantoni per afferrare il sogno di diventare pugili professionisti e poter così uscire da vincitori dal loro match più difficile: costruirsi una vita degna di tale nome in un paese come l’Uganda.

Padri di famiglia e ragazzini; studenti universitari e ragazzi che invece i loro studi non li hanno mai potuti terminare perché i loro genitori non potevano permetterselo e che ora vivono di lavori saltuari, alla giornata, sottopagati; impiegati di banca e venditori ambulanti; baganda e acholi; pro Museveni e contro Museveni; cristiani e musulmani; non importa: una volta varcata la soglia del Kampala Boxing Club, tutti sono uguali, non vi è più alcuna differenza, tutti rincorrono lo stesso sogno.

“Faccio il commesso in un piccolo negozio di scarpe in Kampala Road.Quello che guadagno mi basta appena per pagare l’affitto della stanza in cui abito con mia moglie e i miei due figli. Se riuscissi a diventare un pugile professionista, per tutti noi le cose cambierebbero”, così parla Daniel Akwero, 22 anni. Sotto gli sguardi attenti dei due coaches, Edwin Mosley e Mohamed (Medi) Hassan, questi boxeurs si allenano duramente, giorno dopo giorno, per arrivare preparati a quel fatidico incontro che potrebbe cambiare la loro vita.

Per far questo, non hanno però bisogno di macchinari e tecnologie all’avanguardia, di programmi di allenamento studiati al computer, di personal trainer, di un lucido parquet su cui posare le scarpette in tinta con la maglietta e i calzoncini.

Bastano loro dei vecchi sacchi riempiti di stracci e dei copertoni d’auto contro cui sferrare i propri colpi, contro cui indirizzare la propria passione, sfogare la propria rabbia e dimenticare così per un paio d’ore la quotidianità, ciò che li aspetta fuori da questo mondo eretto attorno a un ring fatto di bancali di legno.

La loro voglia di emergere è più forte di tutto. Poi, tolti i guantoni, per questi ragazzi è nuovamente tempo di tornare alla realtà, nella giungla di Kampala. Il sogno ricomincerà domani.

English version, edited and translated by Len Rapoport

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